Causas

La causa de los terremotos se encuentra en la liberación de energía de la corteza terrestre acumulada a consecuencia de actividad volcánica y tectónica, que se origina principalmente en los bordes activos de placas tectónicas.
Aunque las actividades tectónicas y volcánicas son las causas principales por las que se generan los terremotos hay otros factores que pueden originarlos:

Estos fenómenos generan eventos de baja magnitud, que generalmente caen en el rango de microseísmos: temblores detectables sólo por sismógrafos.

Terremotos inducidos

Se denomina seísmo inducido o terremoto inducido a los seísmos o terremotos, normalmente de muy baja magnitud, producidos como consecuencia de alguna intervención humana que altera el equilibrio de fuerzas en la corteza terrestre. Entre las principales causas de seísmos inducidos se pueden mencionar:
la construcción de grandes embalses, el fracking o los ensayos de explosiones nucleares.

Grandes embalses

Los reservorios grandes pueden alterar la actividad tectónica. La probabilidad de que produzca actividad sísmica es difícil de predecir; sin embargo, se deberá considerar el potencial destructivo de los terremotos, que pueden causar desprendimientos de tierra, daños a la infraestructura de la represa, y la posible falla de la misma.

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Falla de San Andrés. La posibilidad de un terremoto en California (Estados Unidos) es una de las más altas del mundo. Tanto es así que ya se le llama "The Big One" al futuro seísmo.

Fracking

Actualmente se tiene certeza de que si como consecuencia de eliminación de desechos en solución, o en suspensión, éstos se inyectan en el subsuelo, o por extracción de hidrocarburos, en las regiones ya sometidas a fuertes tensiones se provoca un brusco aumento de la presión intersticial, una intensificación de la actividad sísmica.
Hay numerosos datos sobre los terremotos inducidos por este tipo de actividad: en Oklahoma cada año entre 1976 y 2007, se había registrado sólo un terremoto de magnitud 3 o mayor, pero desde 2008 hasta 2013 se producían cada año 44 seísmos de esa magnitud. La novedad de este estudio —en comparación con otros estudios que ya había vinculados estadísticamente fracking y terremotos en Oklahoma, Texas, Arkansas y Kansas— es que cuenta con ayuda de simulaciones informáticas del mecanismo de "viaje" del agua en el subsuelo. No sólo se incrementaron los terremotos, determina el estudio, sino que evidencia cómo los terremotos se han registrado mucho más lejos de la planta de lo que hubiéramos esperado. El debate acerca de la peligrosidad de fracking sucediendo durante años, y este estudio ciertamente alimenta las protestas de aquellos que se oponen a este tipo de actividad.

Explosiones nucleares

La onda de presión de explosiones subterráneas pueden propagarse a través de la tierra y causar terremotos menores. La teoría sugiere que una explosión nuclear podría disparar rupturas de fallas geológicas y así causar un seísmo mayor a distancias de pocos cientos de kilómetros del punto de impacto.
Pronto se deberían controlar mejor estos seísmos inducidos y, en consecuencia, preverlos. Tal vez pequeños seísmos inducidos podrían evitar el desencadenamiento de un terremoto de mayor magnitud.

Recomendaciones de seguridad

En caso de terremoto, Protección Civil ofrece las recomendaciones siguientes:

Peores terremotos
Año Magnitud Nombre País Lugar y coordenadas
1 1960 9,5 MW Terremoto de Valdivia de 1960 alt Chile Valdivia alt 38°14′24″S 73°3′0″O
2 1964 9,3 MW Terremoto de Alaska de 1964 alt Estados Unidos Anchorage, Alaska. alt 61°N 148°O
3 2004 9,1 MW Terremoto del océano índico de 2004 alt Indonesia Frente al norte de Sumatra
4 2011 9,0 MW Terremoto y maremoto de japón de 2011 alt Japón Costa de Honshu alt 38°19′19.20″N 142°22′8.40″E
5 1952 9,0 MW Terremoto de Kamchatka de 1952 alt Unión Soviética (Rusia) Península de Kamchatka alt 52°48′N 159°30′E
6 1868 9,0 MW Terremoto de Arica de 1868 alt Perú Arica, actualmente Chile alt 18°36′S 71°0′O
7 1700 9,0 MW Terremoto de Cascadia de 1700 alt Estados Unidos y alt Canadá California, Oregón, Washington y Columbia Británica
8 2012 8,9 MW Terremoto de Indonesia de 2012 alt Indonesia Aceh alt 02°18′39.6″N 93°03′46.8″E
9 1833 8,8-9,2 MW Terremoto de Sumatra de 1833 alt Indonesia (Indias Orientales Neerlandesas) En el mar al sur de la isla de Sumatra, a 175 km al sur de Padang alt 3°30′S 102°12′E
10 2010 8,8 MW Terremoto de Chile de 2010 alt Chile Cauquenes (provincia de Cauquenes) alt 35°50′45.6″S 72°42′57.6″O
Terremotos más fuertes desde el 2010 a la fecha
Magnitud Fallecidos Región y país Nombre Fecha
9 MW 20896 alt Tōhoku, Japón Terremoto de la costa del Pacífico de Tōhoku de 2011 11 de marzo de 2011
8,8 MW 527 alt Bio-Bío, Chile. Terremoto de Chile de 2010 27 de febrero de 2010
8,6 MW 10 alt Aceh, Indonesia. Terremoto del océano Índico de 2012 11 de abril de 2012
8,4 MW 13alt Coquimbo, Chile. Terremoto de Coquimbo de 2015 16 de septiembre del 2015
8,3 MW 0 alt Okhotsk, Rusia. Temblor del Mar de Okhotsk de 2013 24 de mayo de 2013
8,2 MW 6 alt Tarapacá, Chile. Terremoto de Iquique de 2014 1 de abril de 2014
7,8 MW >600 alt Manabí y Esmeraldas, Ecuador. Terremoto de Ecuador de 2016 16 de abril de 2016
7,6 MW 0 alt Melinka, Chile. Terremoto de Chiloé de 2016 25 de diciembre de 2016

Localizaciones

Los terremotos tectónicos suelen ocurrir en zonas donde la concentración de fuerzas generadas por los límites de las placas tectónicas da lugar a movimientos de reajuste en el interior y en la superficie de la Tierra. Por este motivo los seísmos de origen tectónico están íntimamente relacionados con la formación y actividad de fallas geológicas. Comúnmente acontecen al final de un ciclo sísmico: período durante el cual se acumula deformación en el interior de la Tierra que más tarde se liberará repentinamente. Dicha liberación se corresponde con el terremoto, tras el cual la deformación comienza a acumularse nuevamente.

En un terremoto se distinguen:

La probabilidad de ocurrencia de terremotos de una magnitud determinada en una región concreta viene dada por una distribución de Poisson. Así la probabilidad de ocurrencia de k terremotos de magnitud M durante un período T en cierta región está dada por:

Prob(k,T,M)=(1/k!)(T/Tr(M))ke-(T/Tr(M))

Donde

Tr(M) es el tiempo de retorno de un terremoto de intensidad M, que coincide con el tiempo medio entre dos terremotos de intensidad M.

Propagación

El movimiento sísmico se propaga mediante ondas elásticas (similares a las del sonido) a partir del hipocentro. Las ondas sísmicas son de tres tipos principales:

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Terremoto de San Salvador de 1986. Tras un terremoto es probable que se den escenas de pánico, saqueos y propagación de enfermedades.

Escalas de magnitud

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Daños causados por el terremoto del año 1960 en Valdivia, Chile. Es el seísmo más fuerte registrado en la historia de la humanidad: 9,5 grados en la escala de Richter.

Escalas de intensidades

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Daños causados por el terremoto de 1906 en San Francisco, Estados Unidos.

Movimiento y ruptura del suelo

Movimiento y ruptura del suelo son los efectos principales de un terremoto en la superficie terrestre, debido al roce de placas tectónicas, lo cual causa daños a edificios o estructuras rígidas que se encuentren en el área afectada por el seísmo. Los daños en los edificios dependen de: a) intensidad del movimiento; b) distancia entre la estructura y el epicentro; c) condiciones geológicas y geomorfológicas que permitan mejor propagación de ondas.

Corrimientos y deslizamientos de tierra

Terremotos, tormentas, actividad volcánica, marejadas y fuego pueden propiciar inestabilidad en los bordes de cerros y de otras elevaciones del terreno, lo cual provoca corrimientos en la tierra.

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Un corrimiento de tierra provocado por un terremoto.

Incendios

El fuego puede originarse si no se corta el suministro eléctrico posteriormente a daños en la red de gas de grandes ciudades. Un caso destacado de este tipo de suceso es el terremoto de 1906 en San Francisco, donde los incendios causaron más víctimas que el propio seísmo.

Licuefacción del suelo

La licuefacción ocurre cuando, por causa del movimiento, el agua saturada en material, como arena, temporalmente pierde su cohesión y cambia de estado sólido a líquido. Este fenómeno puede propiciar derrumbe de estructuras rígidas, como edificios y puentes.

Tsunamis (maremotos)

Los tsunamis o maremotos son enormes ondas marinas que al viajar desplazan gran cantidad de agua hacia las costas, y que, en su mayor parte, están producidos por terremotos submarinos. En el mar abierto las distancias entre las crestas de las ondas marinas son cercanas a 100 km. Los períodos varían entre cinco minutos y una hora. Según la profundidad del agua, los tsunamis pueden viajar a velocidades de 600 a 800 km/h. Pueden desplazarse grandes distancias a través del océano, de un continente a otro.

Inundaciones

Las inundaciones son creadas por el desbordamiento de agua a nivel de tierra. Pueden ser efectos secundarios de los terremotos debido al daño que puedan sufrir las presas. Además, pueden crear deslizamiento de tierras en los ríos, los cuales también crean colapso e inundaciones.

Impactos humanos

Un terremoto puede causar lesiones o incluso pérdidas de vidas, daños en las carreteras y puentes, daño general de los bienes, y colapso o desestabilización de edificios. También puede ser el origen de enfermedades, falta de necesidades básicas, y primas de seguros más elevadas.